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Les freres Montgolfier

La petite ville dAnnonay, dans le midi de la France, est celebre pour son industrie du papier. Au XVIII-e siecle, une des plus grandes papeteries appartenait aux freres Montgolfier. Leurs affaires allaient bien. Mais ce qui les interessait bien plus que leur papeterie, cetaient les siences.

Un soir de mai 1783, Joseph et Etienne sont assis devant la cheminee:

-On devrait arriver a construire une machine volante

-Nous pourrions essayer de construire un appareil qui ressemblerait a un oiseau

-Oui, mais cet oiseau serait surement trop lourd. Dailleurs, cest lexperience quIcare a deja tentee en vain

-Oui, mais nous ne lui donnerions pas des ailes de cire qui fondent au soleil. Si nous construisions un appareil leger, mais plus solide, nous reussirions peut-etre.

-Cest possible. Mais comment faire? Ce nest pas facile.

Etienne reprend son livre, et Joseph se met a rever en regardant le feu. Tout a coup il secrie:

-Etienne, regarde la fumee. Comme elle monte! Elle est donc plus legere que lair. Si nous mettions de la fumee dans une enveloppe tres legere, elle la ferait peut-etre monter dans lair!

-Pourquoi pas? Nous pouvons toujours essayer. Si cela reussissait, nous pourrions peut-etre construire ensuite une machine volante.

Des le lendemain, ils se mettent au travail.

Ils fabriquent un sac de papier, font un feu de bois et de paille et tiennent le sac au-dessus du feu, louverture en bas. Le sac semplit de fumee, ils le lachent, et voila quil monte au plafond. Le principe du ballon est trouve. Les freres Montgolfier construisent un enorme ballon detoffe legere, ouvert a sa partie inferieure.

5 juin 1783. Les habitants sont venues en foule sur la place dAnnonay. A laide de cordes, quelques hommes maintiennent le ballon au-dessus dun rechaud rempli de paille. On allume la paille, lair chaud gonfle le ballon. Les hommes lachent les cordes, et lappareil gigantesque la montgolfiere, comme on va lappeler seleve au-dessus des spectateurs qui applaudissent.

Peu de temps avant, on avait decouvert lhydrogene, un gaz beaucoup plus leger que lair. Les freres Montgolfier refont leur experience avec de lhydrogene et obtiennent le meme resultat. Et en septembre, un ballon rempli de ce gaz seleve en emportant un mouton, un coq et un canard. Les trois animaux atterissent sains et saufs.

Fin de lannee 1783. Un jour de novembre, le Francais Pilatre de Rozier dit a un ami:

-Ce que peuvent faire un coq et un canard, moi aussi je voudrais le faire. Je suis decide a tenter une ascension Si je monte, auras-tu le courage de maccompagner?

-Bien sur. Jaimerais beaucoup. Nous serions les premiers hommes a monter dans lair, a voler! Ce serait merveilleux!

Et le 11 novembre, pour la premiere fois, des hommes montent dans lair a laide dun ballon. Lascension reussit parfaitement.

Le 7 janvier 1785, un Francais et un Americain traversent la Manche en ballon, de Douvres a Calais.

Les montgolfieres ont ete les precurseurs des ballons modernes. A leurs inventeurs, les freres Montgolfier, le gouvernement a eleve une statue sur la place dAnnonay.

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